拼音是甚麼?

在學前及初小教育階段,拼音(phonics)教學都頗為盛行,在教學中心更加是最常見的科目。但中文「拼音」一詞有很多潛在的意思,不同英文phonics有固定的解法,甚至有人以為拼音就是國際音標(International Phonetic Alphabet,簡稱IPA),亦有人將學拼音和學發音等同起來。另一方面,也有人覺得拼音只適合以英語為母語的兒童,或認為英語字彙有不少不規則的串法,故此不值得花時間學習。究竟拼音是甚麼?拼音應否學?

世界上有千百種語言,我們初次聽到一種陌生的外語,如泰語,會覺得它的發音千變萬化,難以捉摸。但其實,世界上每一種語言的發音,都必然可以歸納於一個系統。這系統包含最基本的音,稱為音素(phoneme),音素有兩類,分別為元音(vowel)和輔音(consonant)。德語、法語、日語、韓語、粵語、普通話都各有其音系,英式英語的音系有20個元音(vowel),包括單元音(monothong)和雙元音(diphthong),以及24個輔音(consonant)。

說完發音,跟著說文字。世上絕大部分地方的文字都是跟隨一套字母表(alphabet),利用不同字母(letter)的組合去代表單字。(像中文這種方塊字的語言絕無僅有。)只要一個字母或字母的組合代表某一個音素,那麼口語中的文字全都可以寫下來,而書寫的文字亦可以全部拼讀出來。一個有趣的例子,我們說的粵語很多時甚至找不到正式的寫法,但仍然可以借助字母把單字的讀音標示出來,例如chok、chur、hea和lur。

英文有26個字母,每一字母代表一個或多於一個音素。於是只要知道字母n、o、d分別代表的音素,就算不懂得生字nod,都可以把它拼讀出來。但英文有時候會用一個以上的字母代表一個音素,以sheep為例,sh和ee都是以兩個字母代表一個音素。在以上的例子中,n、o、d、sh和ee等稱為字素(grapheme),它們是拼音文字中代表某一音素的書寫單位。學拼音(phonics),就是學習字素和音素的關係(grapheme-phoneme correspondence,簡稱GPC),亦即學懂由單子的串法拼出其讀音,及相反的由一個字的讀音拼寫出其串法,這和學國際音標完全是兩回事。

在下一篇,我將會談談學拼音對幼童的重要性。

施敏文博士

香港中文大學課程與教學學系名譽專業顧問,擁有30年訓練中小學英語教師經驗,專門硏究英語教學法,曾進行亞洲首個以原音拼合法教授拼音的硏究。

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